เมื่อวันอังคาร ประธานาธิบดี วลาดิมีร์ ปูติน แห่งรัสเซีย พยายามแสดงภาพรัสเซียอีกครั้งในฐานะเหยื่อของการรุกรานของ NATO และการรุกรานของสหรัฐฯ โดยอ้างว่าพวกเขาเพิกเฉยต่อความกังวลด้านความปลอดภัยของประเทศของเขา และได้บังคับให้เขาต้องระดมกำลังทหาร 100,000 นายที่ชายแดนติดกับยูเครน

“ลองนึกภาพว่ายูเครนเป็นสมาชิกของ NATO และเริ่มปฏิบัติการทางทหารเหล่านี้ เราควรจะทำสงครามกับกลุ่ม NATO หรือไม่? มีใครให้ความคิดนั้นบ้างไหม? เห็นได้ชัดว่าไม่ใช่” ปูตินกล่าวในการแถลงข่าวที่กรุงมอสโกภายหลังการประชุมกับนายกรัฐมนตรีวิกตอร์ ออร์บาน ของฮังการี

แม้จะมีการแสดงความเป็นน้ำหนึ่งใจเดียวกันจาก NATO ซึ่งเรือ เครื่องบิน และกองทหารถูกส่งไปยุโรปตะวันออกด้วยความหวังว่าจะขัดขวางรัสเซียจากการรุกรานยูเครนและขยายวงออกไปอีก แต่ความเชื่อมโยงที่อ่อนแอบางส่วนก็แสดงให้เห็นในกลุ่มพันธมิตรทางทหารตะวันตกที่มีสมาชิก 30 ประเทศ ตัวอย่างเช่น เมื่อสัปดาห์ที่แล้ว เยอรมนีประกาศว่าจะไม่จัดหาอาวุธให้ยูเครน อย่างไรก็ตาม พวกเขาได้ส่งหมวกกันน็อค 5,000 ใบ และประเทศที่ร่ำรวยที่สุดของยุโรปยังไม่ได้ให้คำมั่นอย่างเต็มที่ต่อการคว่ำบาตรที่สหรัฐฯ หวังจะโจมตีรัสเซียหากเคลื่อนตัวข้ามพรมแดนยูเครน

สำหรับปูติน รอยแยกในพันธมิตร NATO มีความสำคัญอย่างยิ่งในการบรรลุวัตถุประสงค์ในการป้องกันไม่ให้ยูเครนเข้าร่วมเป็นพันธมิตร ในบรรดาเครื่องมือโน้มน้าวใจทั้งหมดที่อดีตพันเอกของ KGB ใช้ แต่สิ่งที่มีประสิทธิภาพมากที่สุดอาจเป็น “การจับกุมของชนชั้นสูง” ซึ่งเสนอตำแหน่งคณะกรรมการที่น่าสนใจในบริษัทรัสเซียให้กับอดีตผู้นำยุโรป รวมถึงอดีตนายกรัฐมนตรีเยอรมัน Gerhard Schröder ซึ่งรับตำแหน่งเมื่อวันศุกร์ที่แล้ว มุ่งเป้าไปที่ยูเครนในพอดคาสต์ของเขาเพื่อยั่วยุรัสเซียและแสดงความหวังว่า “เสียงกระบี่อันแสนจะไพเราะจากยูเครนจะหยุดลง”

วลาดิมีร์ ปูติน (ซ้าย) กับ เกอร์ฮาร์ด ชร์öder
ประธานาธิบดีรัสเซีย วลาดิมีร์ ปูติน และอดีตนายกรัฐมนตรีเยอรมัน Gerhard Schröder ซึ่งปัจจุบันเป็นประธานคณะกรรมการผู้ถือหุ้นของ Nord Stream AG ที่งาน St. Petersburg International Economic Forum ในปี 2564 (Dmitry Lovetsky/Pool via Reuters)
เอ็ดเวิร์ด ฮันเตอร์ คริสตี้ นักวิจัยอาวุโสของสถาบันวิเทศสัมพันธ์แห่งฟินแลนด์ และอดีตนักวิเคราะห์ของ NATO บอกกับ Yahoo News ว่าประโยชน์ของการลงจอดเจ้าหน้าที่ระดับสูงของยุโรปในกระดานของบริษัทรัสเซียนั้น “มหาศาลอย่างยิ่ง” “มันอาจจะมีค่ามากกว่าแคมเปญโฆษณาชวนเชื่อ หากคุณสามารถจ้างอดีตนายกรัฐมนตรีคนหนึ่งในบัญชีเงินเดือนของคุณได้ มันก็มีค่ามากกว่าแคมเปญโฆษณาชวนเชื่อที่เกลี้ยกล่อมคน 100,000 คน”

ชโรเดอร์เป็นกรณีที่เด่นชัดที่สุดในการจับกุมกลุ่มชนชั้นสูงของรัสเซีย และชาวยุโรปจำนวนมากมองว่าสินค้าหมดหลังจากลงนามข้อตกลงในช่วงชั่วโมงสุดท้ายของเขาในฐานะนายกรัฐมนตรีในปี 2548 สำหรับท่อส่งก๊าซธรรมชาติที่ Gazprom ยักษ์ใหญ่ด้านก๊าซควบคุมโดยรัฐของรัสเซียเป็นเจ้าของ

“อย่าลืม” Vaira Vike-Freiberga อดีตประธานาธิบดีของลัตเวียกล่าวกับ Yahoo News ว่า “นายกรัฐมนตรี ‘เพื่อน’ ของฉัน ชโรเดอร์ ซึ่งแท้จริงแล้วภายในไม่กี่วันหลังจากออกจากตำแหน่งนายกรัฐมนตรีเยอรมัน ได้กลายมาเป็นประธานของบริษัทท่อส่งก๊าซยุโรปเหนือ Gazprom ของรัสเซียที่ควบคุมโดยรัฐ ด้วยเงินเดือนที่สูงมาก เป็นเพื่อนสนิทกับประธานาธิบดีปูตินอยู่แล้ว เขาได้เป็นประธานบริษัทรัสเซียแห่งเดียวกันกับที่เขาลงนามในข้อตกลงท่อส่งก๊าซมูลค่าหลายพันล้านดอลลาร์ในเวลาเพียงสองสัปดาห์ก่อนที่จะก้าวลงจากตำแหน่งนายกรัฐมนตรีของเยอรมนี

“ในประเทศของฉัน นั่นถือเป็นการทุจริต” Vike-Freiberga กล่าวเสริม

วลาดิมีร์ ปูติน, หน้าซ้าย และ เกอร์ฮาร์ด ชร์öder
ปูตินและชโรเดอร์ที่ฟอรัมนานาชาติ Russian Energy Week ในกรุงมอสโกในปี 2019 (Alexei Nikolsky/TASS ผ่าน Getty Images)
นักเศรษฐศาสตร์ Anders Åslund ผู้เขียนหนังสือ “Russia’s Crony Capitalism” ถือว่า Schröder เป็น “ตัวแทนชั้นนำของรัสเซียในเยอรมนี” และเสริมว่าถึงแม้จะออกจากตำแหน่งก็ตาม “Schröder ค่อนข้างควบคุมนโยบายต่างประเทศของเยอรมนีในรัสเซีย”

แฟรงค์-วอลเตอร์ สไตน์ไมเออร์ ซึ่งปัจจุบันเป็นประธานาธิบดีของเยอรมนี และซิกมาร์ กาเบรียล อดีตรัฐมนตรีกระทรวงเศรษฐกิจ ร่วมกับพันธมิตรที่ใกล้ชิดที่สุดสองคนในพรรคโซเชียลเดโมแครต ชโรเดอร์ได้ช่วยผลักดันท่อส่งก๊าซพรอมแห่งที่สองในปี 2558

ด้วยขณะนี้ Schröder ดำรงตำแหน่งสามตำแหน่งในบริษัทรัสเซีย — ประธานบริษัทน้ำมันยักษ์ใหญ่ Rosneft ซึ่งเพียงคนเดียวจ่ายเงินให้เขา 600,000 ดอลลาร์ต่อปี Åslund กล่าว และประธานคณะกรรมการผู้ถือหุ้นของ Nord Stream 1 และ Nord Stream 2 AG — “เขาไม่น่าจะ ทำรายได้อย่างเป็นทางการจากปูตินน้อยกว่า 2 ล้านเหรียญต่อปี”

การปรากฏตัวของการต่อกิ่ง Vike-Freiberga กล่าวว่าเธอมองว่าข้อตกลง Nord Stream 2 เป็น “ภัยคุกคามด้านความปลอดภัย” สำหรับเยอรมนีสหภาพยุโรปและ NATO เป็นเวลานาน

“Nord Stream 2 เป็นท่อส่งก๊าซที่มีหัวจุกที่รัสเซียสามารถปิดได้ตลอดเวลา” เธอกล่าวเสริม “พูดตรงๆ ถ้าเยอรมนีดูดหัวนมของท่อส่งก๊าซนี้ มันก็จะพึ่งพามันและจะพบการหย่านม กระบวนการค่อนข้างเจ็บปวดการพึ่งพาทางเศรษฐกิจทำให้ประเทศอ่อนแอและเปิดรับอิทธิพลจากต่างประเทศ”

การคว่ำบาตรของอดีตประธานาธิบดีโดนัลด์ ทรัมป์ ต่อบริษัทที่เกี่ยวข้องกับ NS2 ได้รับการยกเว้นโดยฝ่ายบริหารของไบเดนเมื่อเดือนพฤษภาคมปีที่แล้ว ซึ่งถูกมองว่าเป็นการเคลื่อนไหวเพื่อจุดไฟความสัมพันธ์อันดีกับเยอรมนี แม้ว่าทั้งสหรัฐฯ และเยอรมนีจะลงนามในข้อตกลงเพื่อยุติโครงการหากรัสเซีย ใช้พลังงานเป็นอาวุธ สหรัฐฯ ยังมองว่าการระงับท่อส่งก๊าซอาจเป็นเครื่องต่อรองเพื่อขัดขวางรัสเซียไม่ให้โจมตียูเครน

ในขณะที่เยอรมนีเริ่มขัดขวางความคิดนั้น Olaf Scholz นายกรัฐมนตรีคนใหม่กล่าวเมื่อไม่นานนี้ว่าการปิดตัวลงหรืออย่างน้อยก็ล่าช้าในการเปิดท่อส่งน้ำมัน “อยู่บนโต๊ะ”

“ฉันต้องการให้ชัดเจนมาก: หากรัสเซียบุกยูเครนไม่ทางใดก็ทางหนึ่ง Nord Stream 2 จะไม่ก้าวไปข้างหน้า” โฆษกกระทรวงการต่างประเทศ Ned Price กล่าวกับผู้สื่อข่าวเมื่อวันพุธที่แล้ว “เราจะทำงานร่วมกับเยอรมนีเพื่อให้แน่ใจว่าจะไม่ก้าวไปข้างหน้า”

ถึงกระนั้น นักวิเคราะห์และเจ้าหน้าที่หลายคนยังคงกังวลเกี่ยวกับความจงรักภักดีของเยอรมนี และมองว่าการจับกุมกลุ่มชนชั้นสูงเป็นปัญหาที่อาจเกิดขึ้นในประเทศ NATO อื่นๆ เช่นกัน อดีตนายกรัฐมนตรีฝรั่งเศส François Fillon ทำงานให้กับบริษัทน้ำมันของรัสเซีย Zarubezhneft; อดีตรัฐมนตรีต่างประเทศออสเตรีย Karin Kneissl และอดีตนายกรัฐมนตรี Paavo Lipponen ของฟินแลนด์ก็ดำรงตำแหน่งสำคัญในบริษัทก๊าซและน้ำมันของรัสเซีย อิตาลีได้ต่อสู้เพื่อบรรลุข้อตกลงกับ Gazprom; และOrbánของฮังการียังคงใกล้ชิดกับปูตินมากจนถูกเรียกว่าม้าโทรจันของเครมลิน

ประธานาธิบดีรัสเซีย วลาดิมีร์ ปูติน (ซ้าย) กับ ฟรองซ์ ออยส์ ฟิลลอน
ปูตินกับอดีตนายกรัฐมนตรีฝรั่งเศส François Fillon ในรัสเซียในปี 2013 (Alexei Druzhinin/RIA-Novosti via AP)
Emil Avdaliani ผู้อำนวยการฝ่ายการศึกษาตะวันออกกลางของ Geocase แห่งจอร์เจีย มองว่าเยอรมนีและฝรั่งเศสเป็น “จุดอ่อน” ในการประลองระหว่างรัสเซียและตะวันตก “ในระยะยาว นี่หมายความว่ามอสโกสามารถออกแรงกดดันในระดับหนึ่ง [กับพวกเขา] โดยรู้ว่าสิ่งนี้จะไม่นำมาซึ่งความพยายามร่วมกันจากตะวันตก”

Evelyn Farkas อดีตผู้ช่วยรัฐมนตรีกระทรวงกลาโหมของสหรัฐฯ ประจำรัสเซีย ยูเครน และยูเรเซีย ก็กังวลเกี่ยวกับรูปแบบเช่นกัน

“ฉันเชื่อว่าประธานาธิบดีปูตินได้สร้างความเสียหายจากการทุจริตแก่อดีตเจ้าหน้าที่ระดับสูงของยุโรป โดยเสนอตำแหน่งที่ร่ำรวยภายในสถานประกอบการของเขา” เธอบอกกับ Yahoo News “ไม่ควรเป็นที่ยอมรับสำหรับผู้ที่แสร้งทำเป็นสนับสนุนประชาธิปไตยในการแสวงหากำไรจากรัฐที่รับผิดชอบต่อการกระทำดังกล่าว” เนื่องจากการผนวกไครเมีย การวางยาพิษของศัตรูทางการเมือง และการรุกรานดินแดนเพื่อนบ้านอย่างเรื้อรัง เธอกล่าวเสริม

Roland Freudenstein ซึ่งตั้งอยู่ในบรัสเซลส์ รองประธานของคลังสมอง GLOBSEC กล่าวว่าในขณะที่เขาได้รับการสนับสนุนส่วนใหญ่จากข้อความแบบรวมศูนย์ที่ NATO ได้นำเสนอเกี่ยวกับยูเครนจนถึงตอนนี้ เขาเห็นว่าปูตินกำลังรุกล้ำโดยมีเป้าหมายที่ใหญ่กว่าของเขาในการทำให้พันธมิตรอ่อนแอลง

“ความกลัวของฉันและความหวังของปูตินก็คือ ณ จุดหนึ่ง บางทีแม้หลังจากการสู้รบทางทหารได้เริ่มต้นขึ้นแล้ว เราจะเห็นรัฐบาลตะวันตกจำนวนหนึ่งประกาศต่อรัสเซียเพียงฝ่ายเดียว ไม่ว่าสหรัฐฯ สหราชอาณาจักร และชาวสแกนดิเนเวีย และสมาชิกทางตะวันออกจะเป็นอย่างไร พูดว่า ‘เราจะไม่ปล่อยให้ยูเครนเข้าสู่ NATO’” เขายอมรับ มันเป็นสถานการณ์สมมติ “ฉันไม่คิดว่ามันน่าจะเป็นไปได้ เพราะแม้แต่รัฐบาลที่รู้สึกอยากประกาศก็รู้ว่ามันหมายถึงอะไร: ความแตกต่างในสถานการณ์ที่น่าทึ่งเช่นนี้จะเป็นจุดสิ้นสุดของ NATO อย่างที่เรารู้และอาจเป็นไปได้ ปลายทิศตะวันตก”